Mary McLeod Bethune, (10 juillet 1875 – 18 mai 1955) éducatrice et militante des droits civiques.

« Si notre peuple doit se frayer un chemin pour sortir de l’esclavage, nous devons l’armer avec l’épée, la cuirasse, et le bouclier de la fierté »

Mary Jane McLeod Bethune

Mary Jane Mc Leod Bethune est une éducatrice américaine et une militante pour la défense des droits citoyens. Elle a créé une école pour les étudiants noirs de Daytona Beach en Floride qui est devenue l’université de Bethune-Cookman. Elle est aussi devenue la conseillère du président Franklin D. Roosevelt.

Issue d’une famille d’anciens esclaves, Mary McLeod est née dans une plantation de coton en Floride en 1875. Enfant, son goût du savoir la pousse à s’inscrire à l’école locale, où elle apprend à lire et écrire. Un instituteur, devenu son mentor, lui ouvrira les portes de l’enseignement supérieur, ce qui lui permettra de devenir professeur.  « Le monde entier s’est offert à moi lorsque j’ai appris à lire » dira t-elle. Instruire les autres, les éduquer, leur ouvrir le monde par l’accès à l’éducation sera l’un de ses combats.

Après son mariage avec Albertus Bethune, elle continue à enseigner et à travailler comme assistante sociale. Le couple s’installe en Floride où, à Daytona Beach, elle crée une école pour les jeunes filles noires, qui deviendra par la suite un établissement mixte, le Bethune-Cookman College, réputé pour l’excellence de son enseignement. Mary Bethune s’adresse aux donateurs blancs ou noirs pour financer cette université, s’assurant le concours de puissants bienfaiteurs blancs tels que James Gamble de Proctor & Gamble, Thomas White de White Sewing Machines et John Rockefeller.

Mary McLeod Bethune dirige l’Association nationale des femmes de couleur (National Association of Colored Women) et, en 1935, fonde le Conseil national des femmes noires (National Council of Negro Women – NCNW), qui rassemble d’autres organisations d’Afro-Américaines traitant de thèmes similaires : amélioration des conditions de vie des Noires, discrimination raciale, intégration et égalité des droits.

Amie proche du président Franklin Roosevelt et de son épouse Eleanor, Mary Bethune fait partie du « Black Cabinet », groupe de dirigeants noirs qui conseillent le gouvernement Roosevelt sur les questions concernant les Afro-Américains et leur avancement.

Son militantisme social l’amène à travailler pour la Croix-Rouge durant la Seconde Guerre mondiale, à fonder des écoles et à s’engager dans des associations éducatives, commerciales et religieuses. Mary Bethune est également chroniqueuse au Chicago Defender et au Pittsburgh Courier. Elle a été récompensée à maintes reprises pour ses réalisations, et un timbre-poste a même été émis à son effigie.

La statue érigée à sa mémoire à Washington fut la première à représenter un Afro-Américain dans la capitale.

La statue érigée à sa mémoire à Washington fut la première à représenter un Afro-Américain dans la capitale. Ses diverses affectations au gouvernement et dans des associations, ainsi que son dynamisme, ont inspiré une nouvelle génération de dirigeantes des droits civiques.

Après sa mort en 1955, le chroniqueur Louis E. Martin a dit : «  Elle a donné la foi et l’espérance, comme si elles étaient des pilules et une sorte de médecin. » 

« Investissez dans l’âme humaine.  Qui sait ? Elle peut-être qui sait un diamant à l’état brut »  disait Mary McLeod Bethune. Elle n’a cessé de la faire.
Pour en savoir  plus :

http://iipdigital.usembassy.gov/st/french/publication/2012/02/20120214164649×0.8576253.html#ixzz1pVQY21N6

http://www.marybethuneacademy.org/MaryBethune.htm

« Les tams-tams de l’Afrique continuent de résonner dans mon cœur. Ils ne me laisseront pas de répit aussi longtemps qu’il existera un garçonnet ou une fillette noirs qui n’a aucune chance de prouver sa valeur »

Mary McLeod Bethune

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